Op Weg Naar Marathon – Deel 2: Wraak op Athene

Op zondag 9 november a.s. loopt een groep enthousiaste BRC lopers de Marathon van Athene. Het is een legendarische marathon tussen Marathon en Athene in Griekenland. Het is niet alleen de eerste officiële marathon die ooit is gehouden maar ook de naam marathon komt hier vandaan. Wat heeft de marathon met Marathon te maken? En wat is zo speciaal aan de plaats Marathon? Erik van Houten neemt ons in een aantal afleveringen mee in deze boeiende geschiedenis.

In het jaar 500 v.C. barstte de bom: de Ionische Opstand. Een voor een legden in de Griekse steden in Klein-Azië de tirannen overal hun ambt neer of werden ze verjaagd. De steden wisten dat ze nooit alleen tegen de Perzische overmacht konden dus vroegen ze steun van het Griekse moederland. Maar die steun viel bitter tegen. Slechts Athene en Eritria zonden hulp. Athene stuurde de helft van zijn vloot: 20 schepen. Bij deze vloot kwamen nog 5 schepen van Eritria.

Heel pijnlijk voor koning Darius was het initiële succes voor de Grieken met het veroveren en verbranden van de stad Sardes. In deze stad lag een tempel van de Perzische oppergod Ahuramazda die door de Grote Koning werd vereerd. Daarna keerde de kansen in het voordeel van Perzen. Uiteindelijk werd in 495 v.C. de Griekse vloot bij het eilandje Lade verslagen en was de opstand verloren. De stad Milete werd na een heldhaftige strijd door de Perzen ingenomen en totaal verwoest. Met de bloei van de Griekse steden in Klein-Azië was het definitief gedaan.

Voor Darius was het echter nog niet klaar. De Grote Koning richtte nu zijn blik op het Westen en zond op wraak op Athene en Eritria die actief meededen met de Ionische Opstand. Gewoonlijk voerden Darius alleen oorlogen om zijn gigantische rijk natuurlijke grenzen te geven, zodat deze grenzen gemakkelijk verdedigd konden worden tegen de invallen van rondtrekkende volkeren. Maar voor het bestraffen van Athene en Eritria maakte de Grote Koning graag een uitzondering.

De Grote Koning pakte de strafexpeditie serieus aan. In 490 v.C. stak een grote Perzische vloot van 600 schepen met een enorm landingsleger van 20.000 infanteristen en enkele duizenden ruiters aan boord rechtstreeks naar Griekenland over onder leiding van de bekwame generaals Datis en Artaphernes, de neef van koning Darius. Het doel was het strand bij de stad Marathon.

Het was Hippias die Darius en zijn raadgevers wist over te halen om Athene aan te vallen vanaf het strand van Marathon. De tiran Hippias was een aantal jaren daarvoor uit Athene verjaagd omdat zij geen behoefte meer hadden aan een tiran en voortaan de democratie omarmden. Hippias wist dat het strand bij de stad Marathon een perfecte plek was om de 20.000 infanteristen en duizenden ruiters aan land te zetten. Het strand even ten noorden van Athene lag beschut en het was niet ver naar Athene. En op de open vlakte konden de ruiters, het meest gevreesde Perzische wapen, goed uit te voeten.

De grote Perzische vloot begon met de vernieling van de belangrijkste Cycladen om vervolgens de stadstaat Eritria in te nemen en te verwoesten. Nu was Athene aan de beurt en die stad stond er alleen voor….